¿Por qué los victorianos tomaban fotos de gente muerta?

«Asegura la sombra, antes de que la sustancia se desvanezca». El eslogan de los primeros fotógrafos, introducido poco después de que Louis Daguerre anunciara su proceso de daguerrotipado en 1839, puede parecer siniestro, pero refleja la realidad de la vida victoriana. En una época anterior a los antibióticos, cuando la mortalidad infantil se disparaba y la Guerra Civil hacía estragos, la muerte era una presencia constante en los Estados Unidos. Y una parte prominente del proceso de conmemoración de los muertos era tomar una foto postmortem.

La fotografía postmortem evolucionó a partir del retrato póstumo, un modo de pintura en el que los europeos ricos (y eventualmente los americanos) conmemoraban a los miembros de la familia muertos representándolos junto a una serie de símbolos, colores y gestos asociados con la muerte.

El decenio de 1840

Aunque la gente -generalmente niños- en estas imágenes puede parecer razonablemente sana, la presencia de un pájaro muerto, un cordón cortado, flores caídas o una empuñadura de tres dedos (una referencia a la Santísima Trinidad) a menudo indicaba que el sujeto había fallecido. Este tipo de imágenes, populares en el siglo XVIII y principios del XIX, servían como recordatorios apreciados de seres queridos que ya no están.

Sin embargo, en el decenio de 1840, la producción de imágenes conmemorativas comenzó a trasladarse del estudio del artista al estudio de fotografía, y se democratizó en el proceso. Los ricos ya no eran los únicos que podían permitirse imágenes de sus seres queridos, en la vida o en la muerte.

Los estudios fotográficos se extendieron por todo el país en la década de 1850, y la fotografía postmortem alcanzó su apogeo unas décadas más tarde. Y mientras que las pinturas podían costar grandes sumas, y los daguerrotipos eran a menudo lujosos, los ambrotipos y las hojalatas que siguieron a veces se pagaban por unos pocos centavos.

Un miembro de la familia

Para los victorianos, la foto postmortem era sólo un aspecto de un elaborado ritual de duelo que a menudo implicaba cubrir la casa y el cuerpo con tanto crepé negro como se pudiera permitir, así como actos más íntimos como lavar el cadáver, vigilarlo y acompañarlo a la tumba.

Las primeras fotos se denominaban a veces «espejos con recuerdos», y los victorianos veían la fotografía de los muertos como una forma de preservar la memoria de un miembro de la familia. Las fotos de los muertos se guardaban como recuerdos, se exhibían en las casas, se enviaban a los amigos y parientes, se llevaban dentro de los relicarios, o incluso se llevaban como espejos de bolsillo.

Fotografiar a los muertos, sin embargo, era un asunto delicado, y requería una cuidadosa manipulación del cuerpo, los accesorios y el equipo, ya sea en el estudio del fotógrafo o en la casa del difunto. Aunque la mayoría de las imágenes postmortem muestran a los muertos tendidos en una cama o ataúd, no es infrecuente que los niños muertos sean colocados en el regazo de la madre para mantenerlos en posición vertical.

Un libro u otros accesorios

Los adultos también se mostraban con mayor frecuencia en ataúdes, pero ocasionalmente se les fotografiaba en sillas, a veces sosteniendo un libro u otros accesorios. Después de la sesión fotográfica, los fotógrafos también manipulaban el negativo para que la mirada del muerto se viera menos en blanco, o a veces para pintar las pupilas sobre los párpados cerrados.

Las dificultades de la fotografía postmortem pueden deducirse de las observaciones del destacado fotógrafo de daguerrotipos Albert Southworth, publicadas en una edición de 1873 del Philadelphia Photographer: «Si una persona ha muerto y los amigos temen que salga un líquido de la boca, se les puede dar la vuelta con cuidado como si estuvieran bajo la operación de un emético».

Puedes hacer eso en menos de un minuto, y todo se desmayará, y puedes limpiarte la boca y lavarte la cara, y manejarlos tan bien como si fueran buenas personas». Hoy en día, muchos mitos sobre las fotos postmortem circulan en Internet y entre el público en general. Una de las mayores falsedades, dice Mike Zohn, co-propietario de «Obscura Oddities and Antiques» de Nueva York y coleccionista y comerciante de fotografía postmortem desde hace mucho tiempo, es que los álbumes de fotos del mundo están llenos de fotos de aspecto vivo de personas muertas.

 

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