La llegada de Jeremy Bentham

Bentham siempre quiso visitar América; Causer dice que era «un gran admirador del sistema político americano» como el que más probabilidades tiene de promover la mayor felicidad para sus ciudadanos. Pero antes de que pudiera lograr en la muerte lo que no pudo hacer en la vida, la UCL tuvo que montar una cuidadosa operación de conservación.

El primer paso: una limpieza de primavera. El equipo de conservación del UCL retiró cada prenda de vestir del auto-icono pieza por pieza, sujetando cuidadosamente las áreas delicadas, como el hombro y la muñeca izquierdos sueltos, donde sabían por los rayos X anteriores que el cableado era imperfecto. Después de un detallado informe de la condición y una inspección de daños por plagas (afortunadamente ausente), el equipo limpió todo en la superficie.

El equipo de Kingham

«La ropa estaba bastante sucia porque la caja en la que está sentado, en realidad no es muy hermética», dice Kingham. Una aspiradora con un cepillo se encargó de la suciedad y el polvo de la superficie, pero los artículos interiores requirieron una limpieza más profunda. «Determinamos que su camisa de lino y también su ropa interior podían lavarse, así que las lavamos en agua.

Fue muy emocionante decir que he podido lavar la ropa interior de Jeremy Bentham.» La cabeza de cera se limpió con agua y bastoncillos de algodón, y ocasionalmente con un poco de saliva, que según Kingham es una técnica de limpieza común para superficies pintadas.

El equipo de Kingham reordenó el relleno alrededor del esqueleto, rellenando las fibras como si fuera una almohada. El relleno alrededor de los brazos, en particular, había comenzado a caerse, así que Kingham utilizó un trozo de tela de media caña para unir el área alrededor del bíceps, haciendo que parecieran más como brazos, dice, pero también reduciendo algo de la tensión contra la chaqueta, que amenazaba la costura.

Una silla acolchada

Pero la parte más trabajosa de la preparación, según Kingham, fue concebir una silla acolchada personalizada para el transporte del auto-icono. Su creación final incluyó un asiento de madera cubierto de espuma blanda que había sido esculpido para mantener el auto-icono acostado sobre su espalda, las rodillas dobladas en un ángulo de 90 grados para minimizar la tensión en la pelvis – otro punto débil.

El auto-icono estaba atado a la silla con vendas suaves, y todo el conjunto fue insertado en un estuche de viaje. La cabeza de cera también se colocó dentro de una almohadilla de espuma dentro de una caja de manipulación especial (la cabeza real se quedará en la UCL, donde está actualmente en exhibición), mientras que la silla normal, el sombrero y el bastón de Bentham tienen sus propias cajas.

Instalar el auto-icono

«Originalmente habíamos bromeado con que sería más fácil comprarle un asiento en el avión y llevarlo en silla de ruedas», dice Kingham, riéndose. Luke Syson, el co-curador de «Like Life», dice que fue conmovedor ver el palo y el sombrero emerger de sus cajas de viaje, incluso si la silla especial del auto-icono se veía un poco «como si transportaras a un lunático alrededor de 1910, o incluso 1830».

Llamado por teléfono justo después de haber terminado de instalar el auto-icono, Syson dice que quería incluir el artículo como parte del énfasis de la muestra en las obras de arte hechas para persuadir al espectador de que la vida está presente. «Esta pieza realmente resume muchos de los temas que el resto de la muestra mira, así que el uso de la cera, por ejemplo, como sustituto de la carne, el empleo de ropa real … Y luego, sobre todo, por supuesto, el uso de las partes del cuerpo.

El único elemento de la muestra

» Y el auto-icono no es el único elemento de la muestra que incluye restos humanos – cuando hablamos con Syson, él estaba mirando el auto-icono, el «Self» de Marc Quinn (un autorretrato en sangre congelada), y una cabeza de relicario medieval hecha para un fragmento del cráneo de Santa Juliana, todos ellos instalados en la misma esquina del museo.

Syson dice que al principio le preocupaba que el auto-icono no se «leyera» como una pieza de arte – los camiones se disiparon tan pronto como instaló la cabeza de cera. «El modelado de la cara es tan fino» dice. «La observación y la expresión, la sensación de cambio de personalidad… hay una hermosa papada debajo de su barbilla, las arrugas alrededor de sus ojos son realmente habladoras, y el tipo de cejas extrañas, y así sucesivamente, todo lo hace realmente increíblemente presente.»

Los espectadores del Met

Y a diferencia de la UCL, donde el auto-icono se sienta en una caja, los espectadores del Met pueden verlo por tres lados, incluyendo su espalda. «Él como que llama la atención en su silla, no está como desplomado, lo cual no se podía ver en la caja en la UCL.»

Los que han trabajado con el auto-icono de Bentham dicen que fomenta una especie de intimidad. Desmontando el auto-icono, Kingham dice, «realmente sientes una cercanía con Jeremy Bentham, porque miraste con tanto detalle su ropa, y sus huesos, y su esqueleto». La cabeza de cera, dice, es particularmente realista. «La gente que lo conoció ha dicho que es una muy, muy buena semejanza realista de él», señala, lo que la hace a la vez espeluznante y especial para manejarla tan de cerca.

«Esta es tanto la representación como la persona», dice Syson. «Lo hemos estado llamando ‘Jeremy’ estos últimos meses, y está como aquí, y no es sólo que algo esté aquí, sino que está aquí. Así que es algo increíble». Casi 200 años después y al otro lado del océano, el auto-icono de Jeremy Bentham ha llegado para servir a otro bien público: deleitar a todo un nuevo grupo de fans.

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