La leyenda de Luisiana

Los humedales de Manchac, a media hora al noroeste de Nueva Orleans, están llenos de rezumaderos de pantano. En verano el agua es verde como un guisante, cubierta de pequeñas hojas y repleta de insectos que se esconden en las sombras de los antiguos cipreses grises fantasmagóricos.

Los navegantes que entran en los pantanos se enfrentan a dos amenazas principales, aparte de la insolación y la deshidratación: los caimanes, que en su mayoría acechan fuera de la vista, y los troncos rotos que flotan en el lodo, remanentes de los días en que el pantano era el hogar de la ahora abandonada ciudad maderera de Ruddock.

La reina del vudú

Pero algunos dicen que cualquiera que entre en el pantano debe tener cuidado con una amenaza más sobrenatural, la maldición de la reina del vudú local, Julia Brown. Brown, a veces también llamada Julie White o Julia Black, es descrita en la leyenda local como una sacerdotisa vudú que vivía al borde del pantano y trabajaba con los residentes del pueblo de Frenier.

Era conocida por sus encantos y sus maldiciones, así como por cantar canciones espeluznantes con su guitarra en su porche. Una de las más memorables (y perturbadoras) fue: «Un día moriré y me llevaré a todo el pueblo conmigo.» Cuando Brown vivía a principios del siglo XX, las ciudades de Ruddock, Frenier y Napton eran prósperos asentamientos agrupados a orillas del lago Pontchartrain, sostenidos por la tala de cipreses centenarios y el cultivo de coles en la espesa tierra negra.

Un enorme huracán

El ferrocarril era la línea de vida de los pueblos, trayendo comestibles desde Nueva Orleans y transportando los troncos y las coles hasta Chicago. No tenían carreteras, ni médicos, ni electricidad, pero se las arreglaron para crear comunidades cohesivas y autosuficientes.

Todo eso cambió el 29 de septiembre de 1915, cuando un enorme huracán azotó el Caribe. En Frenier, donde vivía Julia, la marea de tempestad subió 13 pies, y los vientos aullaron a 125 millas por hora. Muchos de los habitantes de la ciudad se refugiaron en el depósito del ferrocarril, que se derrumbó y mató a 25 personas.

Los turistas al pantano de Manchac

En total, murieron cerca de 300 personas en Louisiana, con casi 60 sólo en Frenier y Ruddock. Cuando la tormenta se despejó el 1 de octubre, Frenier, Ruddock y Napton habían sido completamente destruidos: las casas fueron aplastadas, los edificios demolidos y kilómetros de vías férreas arrastradas. Uno de los pocos supervivientes describió más tarde cómo se había aferrado a un ciprés volcado y había cerrado sus oídos a los gritos de los que se ahogaban en el pantano.

El huracán pareció salir de la nada. Pero si escuchas a los guías que llevan a los turistas al pantano de Manchac, la tormenta fue el resultado de la ira de Julia Brown. Dicen que Brown echó una maldición sobre la ciudad porque se sintió tomada por una concesión, una maldición que se hizo realidad cuando la tormenta arrasó el día de su funeral y mató a todos los que estaban a su alrededor.

En algunos recorridos, los guías llevan a la gente a pasar por un cementerio de pantano en ruinas marcado con la palabra «1915», que es un accesorio, pero un buen lugar para decir a la gente que el fantasma de Brown aún persigue el pantano, al igual que las almas de los que perecieron en el huracán. La leyenda de Julia Brown se ha convertido en la historia de fantasmas más popular de la zona, extendiéndose a espectáculos paranormales e incluso a Reddit, donde algunos afirman haber visto a Brown cacareando al borde del agua.

La historia de Julia Brown

Después de visitar el pantano a principios de este año y escuchar la historia de Julia Brown, sentí curiosidad por separar los hechos de la ficción. Resulta que Julia Brown era una persona real: Los registros del censo sugieren que nació Julia Bernard en Louisiana alrededor de 1845, luego se casó con un obrero llamado Celestin Brown en 1880. Unos 20 años más tarde, el gobierno federal le dio a su marido una parcela de 40 acres para cultivar, propiedad que probablemente pasó a Julia después de la muerte de su marido alrededor de 1914.

El censo oficial y los registros de propiedad no hacen mención alguna del trabajo vudú de Brown, pero eso no es especialmente sorprendente. Una moderna sacerdotisa vudú de Nueva Orleans, Bloody Mary, dijo a Mental Floss que ha encontrado referencias a una sacerdotisa o reina vudú de nombre Brown que trabajó en Nueva Orleans alrededor de la década de 1860 antes de mudarse a Frenier.

Mary señala que como los pueblos no tenían médicos, Brown probablemente sirvió como curandera local (o traiteur, un curandero popular en la tradición de Louisiana) y partera, usando cualquier conocimiento y material que pudiera encontrar para cuidar a los residentes locales.

La tía Julia Brown

La canción de Brown también está documentada. Un relato de la historia oral de Helen Schlosser Burg, residente de la zona durante mucho tiempo, registra que «la tía Julia Brown… siempre se sentaba en su porche delantero y tocaba su guitarra y cantaba canciones que ella misma se inventaba». La letra de una de las canciones que cantaba decía que un día, ella moriría y todo moriría con ella.»

Incluso hay un artículo de periódico de 1915 que describe el funeral de Brown el día de la tormenta. En palabras del New Orleans Times-Picayune del 2 de octubre de 1915 (advertencia: lenguaje ofensivo por delante): Muchas bromas fueron hechas por el viento y la marea. Los negros se habían reunido a kilómetros a la redonda para asistir al funeral de la «Tía» Julia Brown, una vieja negra muy conocida en esa sección, y que era una gran propietaria.

 

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