Jeremy Bentham llegó a América

Un día, a principios de marzo, un objeto inusual llegó a un aeropuerto de Nueva York. Cuidadosamente envuelto en una silla de madera acolchada con espuma y atado con una faja azul brillante, era el esqueleto disecado de uno de los filósofos más famosos de Gran Bretaña, transportado no para su entierro, sino para su exhibición.

«Todos nos referimos a él como él, pero el curador me ha corregido. Necesito seguir refiriéndome a él», dice la conservadora del University College London, Emilia Kingham, que preparó el artículo para su viaje transatlántico. El esqueleto disecado pertenece al filósofo Jeremy Bentham, que murió en 1832.  Pero durante más de un siglo, su «auto-icono» – un conjunto que incluye su esqueleto articulado rodeado de relleno y rematado con una cabeza de cera – ha estado en exhibición en los claustros del sur del University College London.

Una especie de manifestación física

A partir del 21 de marzo, será presentado en la exposición de The Met Breuer «Like Life»: Escultura, Color y el Cuerpo (1300-Ahora)», marcando su primera aparición en América. Aunque el auto-icono ha sido visto a veces como un absurdo proyecto de vanidad o un memento mori, según Tim Causer, se entiende mejor como un producto de la obra pionera de Bentham.

«Tendería a pedir a la gente que no considere el auto-icono como una macabra curiosidad o el extraño deseo final de un extraño anciano», dice el investigador asociado del Proyecto Bentham de la UCL, que está encargado de producir una nueva edición de las obras recopiladas del filósofo. En su lugar, «deberíamos aceptarlo de la manera en que Bentham lo pretendía, como una especie de manifestación física de su filosofía y generosidad de espíritu».

Cada hombre y su propia estatura

Bentham es más conocido como el fundador del utilitarismo, una filosofía que evalúa las acciones e instituciones en base a sus consecuencias, en particular si esas consecuencias causan felicidad. Un hombre frecuentemente adelantado a su tiempo, creía en un mundo basado en el análisis racional, no en la costumbre o la religión, y abogaba por la reforma legal y penal, la libertad de expresión, los derechos de los animales, y la despenalización de la homosexualidad.

Sus ideas entonces poco convencionales se extendieron a su propio cuerpo. En el momento en que Bentham murió, la muerte fue en gran medida competencia de la Iglesia de Inglaterra, que Bentham pensaba que era «irremediablemente corrupta», según Causer. En lugar de pagar las tasas de entierro a la Iglesia y dejar que su cuerpo se pudriera bajo tierra, Bentham quería poner su cuerpo a disposición del público.

En esto fue influenciado por su amigo y protegido el Dr. Thomas Southwood Smith, que había publicado un artículo llamado «Uso de los muertos para los vivos» en 1824. Smith sostenía que los conocimientos médicos se veían afectados por el limitado número de cadáveres disponibles en ese momento para su disección -la Corona sólo suministraba un puñado de criminales colgados cada año– y que el conjunto de cadáveres disponibles debía ampliarse para permitir a los cirujanos más material de práctica, a fin de que no comenzaran a «practicar» con los vivos.

 

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