200 años después de la muerte de Jeremy Bentham

Desde su primer testamento, Bentham dejó su cuerpo a la ciencia. (Algunos estudiosos piensan que puede haber sido la primera persona en hacerlo.) Pero también fue un paso más allá. Su último ensayo, escrito poco antes de su muerte, se titulaba «Auto-icono; o, usos más lejanos de los muertos a los vivos«. En él, Bentham arremete contra «nuestras relaciones muertas» como fuente de enfermedad y deuda.

Tenía una idea mejor: Así como «se ha dado la instrucción de hacer ‘cada hombre su propio corredor’, o ‘cada hombre su propio abogado’: así que ahora cada hombre puede ser su propia estatua». Bentham imaginó un futuro en el que los auto-iconos impermeables se intercalarían con árboles en las fincas ancestrales, se emplearían como «actores» en el teatro histórico y los debates, o simplemente se mantendrían como decoración.

La Iglesia de Inglaterra

El punto, según él, era tratar el cuerpo en términos de su utilidad, en lugar de estar atado por la superstición o el miedo. «Fue algo muy valiente hacer en la década de 1830, pedir que se diseccionara y se volviera a ensamblar», dice Causer. «El auto-icono es su último ataque a la religión organizada, específicamente a la Iglesia de Inglaterra. Porque Bentham pensó que la iglesia tenía una influencia perniciosa en la sociedad

Sólo había un hombre en el que Bentham confiaba para llevar a cabo sus últimos deseos: Smith. Después de una disección pública a la que asistieron eminentes científicos, el devoto doctor limpió los huesos de Bentham y articuló el esqueleto con cables de cobre, rodeándolos con paja, algodón, hierbas aromáticas y otros materiales.

Lo envolvió todo en uno de los trajes negros de Bentham, con los volantes de una camisa blanca asomando el pecho. Incluso apoyó el bastón favorito de Bentham, que el filósofo había apodado «Dapple», entre sus piernas, y lo sentó en una de sus sillas habituales – todo como Bentham había pedido.

Un poco de ácido sulfúrico

Pero no todo salió según lo planeado. El filósofo había pedido que su cabeza se conservara al «estilo de los neozelandeses», lo que Smith intentó colocando la cabeza sobre un poco de ácido sulfúrico y bajo una bomba de aire. El resultado fue espantoso: desecado, oscuro y correoso, incluso cuando los ojos de cristal que Bentham había elegido para ello durante su vida brillaban desde la frente.

Viendo que los resultados «no servirían para una exposición», como Smith escribió a un amigo, el doctor contrató a un notable artista francés, Jacques Talrich, para esculpir una cabeza de cera basada en bustos y pinturas hechas de Bentham en vida.

Smith calificó sus esfuerzos como «una de las semejanzas más admirables que se hayan visto jamás», una cabeza mucho más adecuada para el auto-icono que la cabeza real y arrugada, que, según se informa, fue introducida en la cavidad torácica y no fue redescubierta hasta la Segunda Guerra Mundial.

El King’s College

Smith guardó el auto-icono en sus consultorios hasta 1850, cuando lo donó a la Universidad de Londres, donde Bentham es visto a menudo como un antepasado espiritual. Ha estado allí desde entonces, dentro de un estuche especial de caoba, a pesar de los rumores de que los estudiantes del Kings College – el amargo rival de la UCL – robaron una vez la cabeza y la usaron como una pelota de fútbol.

«Su cabeza nunca ha sido robada por otra universidad», confirma Kingham. Causer dice que hay razones para creer que la cabeza de cera fue robada por el King’s College en los años 90, pero nunca la cabeza real. La parte de la historia del fútbol es particularmente fácil de descartar, señala: «Todos tenemos cabezas humanas, y patearlas no les sirve de mucho, particularmente las cabezas humanas de 180 años. Si alguien pateara eso, se desintegraría en el impacto, creo.»

Otro mito muy querido es que el auto-icono asiste regularmente a las reuniones del consejo de la UCL, donde es registrado como «presente pero no votante». Causer dice que eso tampoco es cierto, aunque la ficción se convirtió en realidad después de que el auto-icono se adornara en las reuniones del consejo que marcaban el 100 y 150 aniversario de la fundación de la universidad como un guiño a la leyenda; también asistió a la reunión final del consejo del preboste jubilado de la escuela, Malcolm Grant.

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